Rafflesia

refflesiaDescripción. Las espectaculares flores rafflesia son las flores simples más grandes del planeta, los gruesos pétalos pueden alcanzar más de 90 centímetros de diámetro. Esta planta es un parásito que depende completamente de su huésped, la mayoría de sus tejidos son como hilo de hebras que se encuentran enteramente dentro de las células del huésped. Estas plantas hospedantes son viñas de Tetrastigma spp y la planta rafflesia no es en sí visible hasta la etapa de reproducción cuando brotan las flores a través de la viña leñosa, mostrando el magnífico espectáculo que ofrece a todo aquel que la ve. Las flores pueden demorar hasta 10 meses para desarrollarse a partir de la primera yema visible, que puede durar no más de unos pocos días. Actualmente se conocen 17 especies de rafflesia y se diferencian principalmente en la morfología de las flores. Sin embargo, generalmente las flores constan de cinco pétalos de color naranja y manchadas, con verrugas de color crema. Tienen además un pozo profundo en el centro de la flor que contiene un disco central con muchas espinas verticales. Los órganos sexuales se encuentran debajo del borde del disco, mientras que las flores masculinas y femeninas son independientes. Puede alcanzar un diámetro de hasta 91am.

Reino: Plantas
Phylum: Traqueófitas
Clasificación: Magnoliopsida
Orden: Proteaceae
Familia: Rafflesiaceae
Género: Rafflesia


Biología. Se cree que las enormes flores rafflesia son polinizadas por moscas que se posan en el disco central, se arrastran por debajo del mismo  y entran en contacto con los órganos sexuales. Se dice que estas flores tienen un fuerte olor a carne podrida, pero no está claro si esto es lo que atrae a las moscas o es simplemente un producto de la descomposición de los pétalos, que se reducen a un material fangoso y negro después de unos cuatro días.

Distribución. Las especies de rafflesia se encuentran en la península de Malasia, Sumatra, Java, el sur de Tailandia, Borneo y Filipinas meridional. El género en su conjunto se considera que es poco habitual y la información sobre la distribución se dificulta en ocasiones debido a la incapacidad para identificar estass plantas dentro de sus cepas huésped.

Hábitat. Estas plantas son parásitas especializadas que sólo se encuentran en asociación con especies específicas de la viña huésped Tetrastigma spp, la cual habita en zonas deselva tropical primaria y secundaria.

Estado. La rafflesia manillana está clasificada como En Peligro (EN) en la Lista Roja de la UICN 1997 de Especies Amenazadas, R. keithii y pricei R. se clasifican como Vulnerable (VU), R. cantleyi, kerrii R. y R. zollingeriana se clasifican como raras (R), mientras que R. hasseltii se clasifica como indeterminada (I).

Amenazas. Estas flores son inherentemente raras como resultado de una serie de factores de su ciclo de vida, tienen una especialización de hábitat doble, ya que sólo pueden parasitar con éxito en especies particulares y estas especies a su vez, sólo se encuentran en hábitats específicos. Además de este factor, existe un rango de sexo extremadamente desequilibrado en las flores rafflesia observadas, con muchos más flores masculinas que femeninas. Los botones florales tienen un alto nivel de mortalidad y sólo del 10 a 18 por ciento logran florecer, estos duran sólo unos pocos días, así que las posibilidades de que una flor masculina y una femenina florezcan al mismo tiempo en una zona lo suficientemente cerca para ser polinizadas, son extremadamente pequeñas. Además de estos factores inherentes, existe una destrucción generalizada del hábitat en gran parte del área del Sudeste Asiático, además de que las yemas rafflesia son recogidas para la medicina tradicional, ya que se les atribuyen propiedades  para el tratamiento de infertilidad.

Conservación. Las especies de rafflesia están protegidas en una serie de reservas dentro de su hábitat, como el parque Kinabalu en Sabah, en la isla de Borneo. La protección del hábitat es uno de los factores clave para asegurar el futuro de esta especie, que por ser una extravagancia de la naturaleza, resulta atractiva para los turistas, generando ingresos muy necesarios a la zona. Realmente se necesita investigar aun más sobre el ciclo de vida de esta especie poco común para habilitar así las mejores medidas de conservación. El reciente éxito en la propagación de la especie R. keithii es un avance alentador en la preservación de una de las especies vegetales más impresionantes del mundo.


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