Dragón de mar foliado (Phycodurus eques)

dragon foliadoEl dragón de mar foliado (Phycodurus eques) está muy bien camuflado. Perteneciente a la misma familia que los caballitos y agujas de mar (Syngnathidae), se asemeja a estos por su hocico plateado, alargado y huesudo. Esta especie es de color marrón amarillento o verde, aunque puede variar dependiendo de la edad, la dieta o el sitio donde se encuentre. Las aletas pectorales se encuentran en el cuello y tienen una aleta dorsal cercana al extremo de la cola. Como sugiere su nombre común, hay una serie de apéndices en forma de hojas a lo largo del cuerpo que hacen que estos peces se asemejen a las algas de su hábitat. Los ojos están situados por encima del hocico alargado y tienen un número importante de espinas defensivas a lo largo de los laterales del cuerpo.

Talllas: Longitud: 30 cm.


Biología. El dragón de mar foliado se puede ver solitario o en parejas, es lento y depende de su elegante camuflaje para protegerse de los depredadores. En común con los caballitos de mar, los machos de esta especie llevan los huevos durante su desarrollo. La época de reproducción se extiende de octubre a marzo y los machos desarrollan una “bolsa de incubación” en la parte inferior de la cola que consiste en tazas o sacos de tejido rico en sangre que contiene cada uno un huevo. Las hembras transfieren alrededor de 120 huevos a la bolsa, los huevos son fertilizados y transportados por el macho durante aproximadamente un mes. Las crías al nacer miden alrededor de 20 milímetros de longitud. Son extremadamente vulnerables a la depredación pero crecen rápidamente, alcanzando el tamaño adulto a los dos años de edad. Se alimentan de pequeños organismos como el plancton, algas  y otros pequeños organismos marinos chupándolos con su hocico en forma de tubo.

Rango. Endémico del sur de Australia, el dragón de mar foliado se encuentra desde Geraldton en Australia Occidental hasta la Península Bellarine, Victoria.

Hábitat. Habita en los arrecifes rocosos, algas, pastos marinos y estructuras colonizadas por algas, se encuentran en aguas costeras poco profundas hasta cerca de los 30 metros de profundidad.

Estado. El dragón de mar foliado está clasificado como Casi Amenazado (NT) en la Lista Roja de la UICN.

Amenazas. A diferencia de los caballitos de mar, los dragones de mar no son demandados en el mercado de la medicina tradicional china, sin embargo pueden ser capturados para el comercio de acuarios. La pérdida de hábitat es considerada la mayor amenaza para la especie. Los hábitats costeros están cada vez más dañados por los efectos de la escorrentía, la contaminación industrial, urbana y agrícola y por otras actividades humanas y sus impactos.

Conservación. Poco se sabe acerca de la distribución de la población de los dragones de mar foliados y de gran parte de su comportamiento. Esta especie está totalmente protegida en aguas australianas. Una base de datos de avistamientos de dragones de mar conocidacomo “Dragon Search” se ha establecido con el apoyo de la Marina y la Red Comunitaria Costera (MCCN), la Red de Especies Amenazadas (TSN) y la Sociedad de Conservación Marina Australiana (DHS) que anima a los buzos a reportar avistamientos. El seguimiento de las poblaciones puede proporcionar indicios de la calidad del agua local y los dragones de mar podrían convertirse también en una importante especie  o “buque insignia” de las riqueza que a menudo se pasan por alto en la flora y fauna de la costa sur de Australia.


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